Overzicht

Aswan de Parel van Egypte

Aswan is de meest zuidelijke stad van Egypte, deze is gelegen in het gelijknamige gouvernement Aswan, in het zuiden van Boven-Egypte. De oppervlakte van de provincie beslaat circa 34,608 km². Dit is 3.4 procent van het totale grondgebied van Egypte. Ter vergelijk: de oppervlakte van Nederland is 41.526 km².

Landbouw is de belangrijkste bron van inkomsten in deze provincie. Zeer bekend is de teelt van suikerriet en van dadels, maar ook hibiscus is belangrijk (voor de thee), evenals henna en tarwe. De suikerrietproductie beslaat 50 procent van het gebied, gevolgd door dadelpalmen en daarna hibiscus.

De vruchtbaarheid van het land werd in het begin vergroot door de bouw van de Aswandammen. Vroeger overstroomde de Nijl ieder jaar in de zomer. Het vruchtbare slib dat achterbleef maakte de bodem ideaal voor landbouw. Maar, tegelijk richtten de overstromingen vaak ernstige schade aan en gingen oogsten verloren. De noodzaak van het beheersbaar maken resulteerde rond 1900 in de bouw van de eerste Aswandam. De Britten tekenden hiervoor.

Na enkele verhogingen bleek de Lage Aswandam toch niet te volstaan en het besluit werd genomen om een nieuwe, veel hogere dam te bouwen.

De aanvankelijk toegezegde miljardenhulp van de Amerikanen werd ingetrokken toen Egypte in 1956 de Volksrepubliek China officieel erkende. De Sovjet-Unie nam het stokje over. De bouw van de Hoge Aswandam, een meesterwerk van moderne techniek, heeft het grootste stuwmeer ter wereld gevormd: het Nassermeer.

Hoog boven het bezoekerscentrum torent een moderne lotusbloem uit, als symbool van de vriendschap tussen Egypte en de Sovjet-Unie.

Werd de bouw van de ‘High Dam’ uit economische noodzaak geboren, in strijd tegen de overstromingen, de honger en armoede, nu het vruchtbare Nijlslib niet meer over de akkers vloeit, dreigt uitputting van de bodem, en moet kunstmest worden gebruikt. (Over andere gevolgen van het kunstmatig aangelegde meer, leest u bij Aboe-Simbel).

De krachtige hydro-elektrische centrales, die gevoed worden door het water van het Nassermeer, hebben voedingsmiddelenindustrieën aangetrokken, waarbij de suikerfabrieken de overhand hebben. De chemische industrieën zorgen onder meer voor de productie van kunstmest. Voorts zijn er ijzer- en staalfabrieken.

Aswan wordt wel de ‘Parel van Egypte’ genoemd, ofwel ‘Juweel van de Nijl.’ Aswan is uniek in een glorieus verleden en de enorme ontwikkelingen van het heden. Het heeft een heerlijk ontspannen en vredige sfeer. En in combinatie van een warm en droog klimaat is het heerlijk toeven hier. Ook ideaal als overwinteringsplaats.

De inwoners van Aswan, de donkere Nubiërs, zijn vriendelijk, loyaal en behulpzaam. Van oudsher zijn het getalenteerde muzikanten en dansers.

De stad ligt 213 km van Luxor aan het eerste cataract dat hier een stroomversnelling is. De rivier is hier op zijn mooist met granieten rotsen en prachtige eilandjes met palmen en tropische planten. Niets fijner dan genieten van het overweldigende natuurschoon, en van het zicht op de witte zeilen van de felukka’s tegen de strakblauwe lucht.

Aswan biedt een mix van de Arabische en de Afrikaanse wereld, van beide het beste. De geuren van bloemen, specerijen en kruiden, maar ook de kleuren ervan; het inspireerde de Engelse Lord Kitchener, Brits consul-generaal van Egypte, uitheemse planten uit alle delen van het koloniale rijk naar het eiland te brengen dat hij geschonken kreeg en dat nu bekend staat als Kitchener Eiland.

De weelderig begroeide botanische tuin is een lust voor het oog.

Al in de tijd van de farao’s was Aswan een strategisch en economisch belangrijk punt. Het gebied had toen de naam Sunt. De granietgroeven van Aswan leverden het materiaal voor tempels en obelisken. Maar ook een belangrijke handelsplaats dus, waar konvooien en handelsexpedities veel kostbare waren meebrachten zoals ivoor, specerijen, goud, dieren en allerlei verschillende houtsoorten.

Het eiland Elefantine is het grote eiland in de Nijl en tevens het oudst bewoonde deel van Aswan. Vermoedelijk dankt het eiland zijn naam aan de rotsformaties, die u ziet als u langs het eiland vaart, die op olifantenkoppen lijken. Maar het verhaal gaat ook dat er olifanten op het eiland waren in de tijd dat er een levendige handel in ivoor plaatsvond. Het eiland werd Yebu genoemd, oud-Egyptisch voor olifant, en bij de overheersing door de Grieken werd het omgedoopt in Elefantine.

Waar het huidige Aswan ligt, ontstond een stad die door de Egyptenaren Syene werd genoemd. De Kopten voegden daar Souan aan toe, dat later door de Arabieren tot Aswan is gemaakt.

De belangrijkste redenen om Aswan te bezoeken zijn natuurlijk de bezienswaardig- heden, die talrijk zijn. De stad en het gebied rondom heeft een grote erfenis aan tempels en monumentale hoogtepunten van verschillende farao’s.

Bijzonder interessant is de onvoltooide obelisk van Hatshepsut, in de noordelijke steengroeve, maar liefst 42 meter lang en door een barst nooit afgemaakt. Hij was bestemd voor de tempel van Karnak en had de grootste obelisk ooit moeten worden.

We noemen het adembenemend mooie tempelcomplex, gewijd aan de godin Isis, op het eiland Philae. Natuurlijk het eiland Elefantine met de tempel van Khnum en de Nilometer en het Kitchenereiland. De tempel van Nieuw Kalabsha, gebouwd tijdens Ramses II, en ‘gered’ na de aanleg van het Nassermeer. De rotsgraven van de edelen, ‘opzichters van het zuiden’ uit het Oude en Middenrijk.

Maar ga ook eens dineren in het Old Cataract hotel en voelt u zich als Agatha Christie, die hier haar inspiratie vond voor het schrijven van ‘Death on the Nile’. Ook uit latere tijden zijn kunstschatten bewaard gebleven, tot het in de negentiende eeuw gebouwde mausoleum van Aga Khan toe.

Ook zijn hier nationale parken die de flora en de fauna beschermen zoals Wadi el Alaky en de Saluga en Ghazal eilanden.